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可逆 - おやつの時間

ある日、用事で最寄駅から終点まで行かねばならず、電車に乗っていた。

時間もあったので鈍行(各駅停車)に揺られ、のんびりと普段あまり見ない各々の駅を眺める。

通勤ラッシュも引けた時間帯で急ぎの人は特急に乗り換えるため、あまり乗客は見られなかった。

目的地をあと数駅に控えて、錆びついた屋根を支える柱が目につく駅で電車は止まる。

そんな古ぼけた駅でも地元の人にとっては貴重な移動手段だろう、数人が乗って来た。

季節は冬だったのでファーつきのブルゾンを着込んでいる人が目立つ。

そんな中、ノースリーブ……この季節に腕を丸出しで乗り込む人がいる。

白いノースリーブのワンピースに赤い薔薇を模したリボンが巻かれた白の帽子ーーあとで調べてみればクロッシュだか、クロッシェだかーーを被った背の高いご婦人だった。

(せめてなにか、羽織ればいいものを……)

余計なお世話を考えていると、婦人は僕の右隣へ大人一人分程度の間を空け腰を落ち着けた。
珍しく思った。

よっぽどの混雑でもない限り、当時の僕の近くへ席を構える人などまずいない。男性でもなかった。

特に、こんな小奇麗な格好をしているご婦人ならなおさらだ。まあ、周りなど気にしない、ご自分の世界に浸っていそうなタイプではあるが。

ーーおシャレは機能性を無視するものらしい。

あまりにも季節度外視のお召し物に、しばらく横目でうかがっていた。

婦人が動く。膝に置いたバッグをなにやらゴソゴソやっているーーガムを取り出した。

あまり見るのもなんだと前方の景色へ視線を移したが、人の眼はある程度横も認識する。

ーー婦人が、何度も口に手をやっている気がしてならない。

気になってチラリ横目をやると、左手を口にやったあと、右手を座席と背もたれの間、繋ぎ目の部分に突っ込んでいる。

おそらくは、包み紙をねじ込んでいるようだった。

ていの悪いオバハンだ。あんな小奇麗な格好をしているクセに。軽蔑の視線を投げかけたが、どうもおかしい。

何度も、何度もその動作を繰り返している。

そんなに大量にガムを口に放り込んでどうするつもりなのか。例え粒ガムだとして、普通一個、二個で事足りる。

膝の上へ置いたバッグからガムを取り出し、包みを開ける、右手でガムを持って……ッ!

包み紙を口にやった。

そのまま右手に持ったガムを、わずかな隙間にグイグイやる。

ガムを食べているものだとばかり思っていた。いや、普通はそうだ。そう思わないハズがない。

婦人は銀紙を食べていたのだ。

繰り返されるほどに、口からは銀紙がチラチラと覗き、時折はみ出す。

もう目が離せないでいた。

前の席の人たちは気づかないのか? 皆、一様にケータイをイジったり、読書にいそしんだり……

まばらに座る人々は、こちらへ無関心だった。決して無関心を装ってる風でない。

婦人はまだ"行為"を繰り返している。

電車は境界の知れぬまま地下へ潜り込んでいた。

婦人、婦人と言ってはいるが、雰囲気でそう思っているだけで実際のところよく分からない。

口から溢れる銀紙は、クシャクシャと音を立てて咀嚼される。

スーツの男性も、派手な若い女性も、愛らしい子供もーーみんな気にも止めていない。

婦人は前を向き、バッグを抱えるように手を止めた。ガムを切らしたらしい……

うつむき加減で、口をモゴモゴやっている。

なにか、頭がキンと音を立てる感覚に見舞われて気分を害してきた。アイスクリーム頭痛のようだ。

そんな折、電車は終着駅に着いた。僕を含めた乗客が、皆一斉に駅に降り立つ。

アルミ製の給食用食器をガシガシやる級友の悪い思い出が、ポッと浮かぶ。

次いで、脳裏を過ぎったのは黒板に立てた爪ーー

ありきたりに埋まるくだらなさと、生理的嫌悪感……それを好きと言えるだろうマイノリティへ目をくれた。

婦人は降りようとはしなかった。

これは回送車両だ。続けての乗車はできない。その旨のアナウンスは流れている。

一人残った婦人にどうしようか迷っていた。すると乗務員が車内を歩いてくるのが見えた。

乗車したままの乗客がいないかチェックしているのだろう。軽く胸をなでおろした気分だった。

スッ、と乗務員は婦人の前を通りすぎた。

声を失った。

足早に地上へ出た僕は、そのあとを知らない。

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